El número de personas vivas en el mundo …

¿El número de personas vivas en el mundo es mayor al número de personas muertas?

El boom de natalidad actual en el mundo hace que los vivos, según algunos estudios, superen en número a los muertos.

La población humana ha crecido tanto que el número de personas vivas en la actualidad supera al de todos aquellos humanos que jamás hayan vivido (y muerto) a lo largo de la historia, sostiene uno de esos datos sin confirmar que lleva en circulación desde la década de 1970. Algunas versiones de este rumor, ampliamente difundido, afirman que el 75 por ciento de todos los humanos jamás nacidos viven en la actualidad. Aún así, a pesar de que el siglo pasado se cuadriplicó el número de habitantes de la Tierra, el número de personas vivas a día de hoy se ve empequeñecido por el número de personas que alguna vez vivieron.

 

En el 2002, Carl Haub, demógrafo de la Oficina de Referencias sobre Población, una organización no gubernamental con sede en Washington D.C., actualizó sus primeras estimaciones sobre el número de personas que han existido jamás. Para calcular esto, estudió los datos disponibles sobre población para determinar los ritmos de crecimiento durante diferentes períodos históricos, y los usó para determinar el número de personas que jamás hayan nacido.

Durante la mayor parte de la historia, la población creció despacio, si es que crecía. Según el trabajo de la ONU titulado Determinantes y Consecuencias en las Tendencias Poblacionales, el primer Homo sapiens apareció hace aproximadamente 50.000 años, aunque esta cifra es discutible. Poco se sabe acerca de este lejano pasado y cual era la población durante aquellos tiempos, pero para cuando llegó la revolución de la agricultura a oriente medio (más o menos en el 9000 antes de Cristo), la estimación poblacional en la Tierra era de unos 5 millones de personas.

Entre el comienzo de la agricultura y el cenit del Imperio Romano, el crecimiento de la población fue flojo; por debajo de una centésima de punto porcentual al año, fue creciendo hasta alcanzar unos 300 millones para el año 1 después de Cristo. Luego el total disminuyó abruptamente a causa de las plagas, que devastaron a grandes grupos poblacionales. (La “peste negra” en el siglo XIV mató al menos a 75 millones de personas). Como resultado de esto, en 1650 la población mundial solo se había incrementado hasta los 500 millones. Pero para 1800, gracias a las mejoras en agricultura y sanidad, la población se dobló y superó los 1000 millones de personas. Y en 2002, cuando Haub realizó estos cálculos, la población del planeta había explotado, alcanzando los 6200 millones.

Para calcular el número de personas que jamás han vivido, Haub empleó un enfoque minimalista, comenzando con dos personas en el 50.000 antes de Cristo (su Adan y Eva). Después, empleando los datos históricos sobre ritmos de crecimiento poblacional, estimó que el número de nacidos a lo largo de la historia supera ligeramente los 106.000 millones de personas. De todos ellos, la población viva en la actualidad representa solo el 6%, nada que ver con ese porcentaje del 75% citado por el rumor. “Es casi seguro que la población viva a día de hoy representa una pequeña fracción del número total de personas jamás nacidas en la Tierra”, comenta Joel Cohen, profesor de demografía en las Universidades Rockefeller y Columbia de la Ciudad de Nueva York.

Para que algúna vez este mito sea cierto, la población de la Tierra debería ser de más de 100.000 millones de personas. “¡Qué locura!” dice Cohen. “Simplemente no parece posible”, añade.

A día de hoy hay más de 6.500 millones de personas caminando sobre la Tierra, según estimaciones de las Naciones Unidas. Recientemente la población se ha venido incrementando en un 1,2% anual, lo cual es menos que lo que sucedía a finales de la década de 1960 cuando el porcentaje era de un 2,1%. Algunos países industrializados, especialmente Francia y Japón (también España) poseen ritmos de crecimiento poblacional muy bajos, y sus poblaciones comienzan en realizar a descender, apunta Haub. En las naciones en desarrollo, la población continúa creciendo, pero algunos países como la India, están experimentando una reducción en el ritmo de nacimientos.

Cohen duda de que la población actual llegue un día a doblarse hasta los 13.000 millones, y por supuesto jamás se aproximará a los 100.000 millones. Ni siquiera la proyección más elevada sobre crecimiento realizada por la ONU predice algo similar, añade. Para el año 2050, el organismo mundial estima que la población oscilará entre los 7.300 y los 10.700 millones de personas. La proyección media, (que es la más probable) es de 8.900 millones de personas y predice una disminución gradual de los niveles de natalidad. Y la ONU cree que la población mundial se estabilizará en torno a los 10.000 millones de habitantes para después del año 2200. A este ritmo, los vivos jamás superarán en número a los muertos.